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Pete El Conde Rodriguez

El Conde

$1.50

Pete El Conde Rodriguez

El Conde

Los Compadres
Blanca Paloma
Perdon Y Olvida
Un Toque Pa' Yambao
Soy Guajiro De Verdad
Babaila
El Conde Negro
Fiesta En El Cielo
Sombras Que Paso
Lo Quiso Dios

His first solo recording after making his name as the sonero (improvisational singer) for Johnny Pacheco’s hot conjunto sound, Pete El Conde Rodríguez earned the title of Best New Band the following year in the Latin New York Magazine music poll. And with good reason, this one rocks from start to finish.

Fania was at its zenith in 1974 having performed in Zaire, Africa, for the Muhammad Ali/George Foreman Rumble in the Jungle boxing match concert. It was a Motown meets salsa showcase featuring the Fania All Stars alongside James Brown, Stevie Wonder and B.B. King.

As James Brown sang Say it loud, I’m black and I’m proud, Pedro Juan Rodríguez Ferrer (as he was christened in Ponce, Puerto Rico) personified African majesty blessed through musical skill. With themes of black pride, slavery and suffering, Pete’s smooth and elegant stage presence, smoky improvised vocal phrases, all executed while playing hand percussion and dancing, catapulted him to the top of the bandleader heap.

A saucy son montuno, “El Conde Negro” is Pete’s calling card where he paves his musical way as he identifies himself as the Black Duke. “Babaila” tells the tale of a young black boy while “Un Toque Pa’ Yambao” is a musical tribute to an enslaved African who knew how to defend his own.

Pete began learning how to defend his own the moment he got to New York. He played bongos when he was five years old in his father’s quartet. But after his father’s death, Pete was shipped to New York at 12 to begin his journey to manhood. Taken directly to 104th and First in East Harlem, he quickly learned the dividing line between the Italians from Pleasant to Third Avenue and the Blacks from Lenox to Seventh. After graduating high school, he was drafted and came face to face with raw racism while stationed as a paratrooper in the separated South. He clung to his Afro-Boricua identity as strongly as he remained in the camp to avoid the humiliation of segregated bathrooms, restaurants and stores.

“Babaila”, in particular, is sung with vocal and brass piercing passion. A hair-raising lament, “Babaila” tells the tale of a young child who’s separated from his family and sold at the slave market. Pete’s gypsy sounding chant, Yo no quiero morir en cadenas (I don’t want to die in chains) is a gut wrenchingly, tear welling song.

“Los Comprades” underscores the importance of the role of the god parent. Johnny Pacheco and Pete were compadres, if only through their musical prodigies, and in this recording you can hear Pacheco in the chorus. But neither arrangers or musicians were credited so it’s not clear if it’s Justo Betancourt or Adalberto Santiago on second voice or if it’s Charlie Rodriguez or Nelson Gonzalez on third .

Whoever is playing, the undulating montuno vamping and innovative tres solo on this tune ends in a Borincana theme, proving that three cups of Cuba and one pint of Puerto Rico were very much the mix of salsa de Nueva York.

Besides the dance music, the two boleros showcase the visceral congo sounding, smooth flavor of Pete El Conde that’s in pitch and on the mark.

The year before his death, I had the privilege of opening for Pete with a small bomba and plena folkloric group. He was not only happy that I was performing music again, but lamented that he had little opportunity to sing his native rhythms in a dance format, since, as he recounted, Fania was hot for the Afro-Cuban conjunto style popularized by Pacheco during the salsa era.

We hung out that night and talked about the Cuban and Puerto Rican masters who make up the rich fabric of this music. He told me his next project would feature those boricua beats, but fate took its turn and the Black Duke of Afro-Caribbean pride passed before closing the circle of his musical journey.

Credits

Chorus - Johnny Pacheco, Adalberto Santiago, Raymond Castro,Roberto Torres

Producer - Jerry Masucci.
Recording Director - Johnny Pacheco
Arrangements - Bobby Valentin (“Blanca Paloma”, “Perdon Y Olvido”,
”Fiesta En El Cielo”, “Lo Quiso Dios”), Jose Febles (“Los Compadres”, “Soy Guajiro De Verdad”), Louie Cruz (“Un Toque Pa' Yambao”, “Sombras Que Paso”), Louie Ramirez (“El Conde Negro”)
Engineer - Jon Fausty
Original LP Cover Design - Izzy Sanabria, Walter Velez (WE-2 Graphics Designs Inc.)
Original Cover Photo - Tom Monaster
Original Liner Photo - Lee Marshall
Recording - Good Vibrations Sound Studios

Written By Aurora Flores

Esta es la primera grabación solista de Pete El Conde Rodríguez luego de hacerse notar como el sonero del Tumbao de Johnny Pacheco, la cual le valió el título de Mejor Nueva Orquesta en sondeo realizado en 1975 en la revista Latin New York. Y con mucha razón, pues este disco arrasa de principio a fin.

Fania Records estaba en su apogeo tras la apabullante presentación de la Fania All-Stars en Zaire en 1974 para la famosa pelea Rumble in the Jungle de Ali y Foreman, donde la Fania compartió honores con James Brown, Stevie Wonder y B. B. King. Un junte entre Motown y la salsa.

Como el propio Brown cantase, say it loud, I’m black and I’m proud (grítalo: soy negro y a mucho orgullo), el ponceño Pedro Juan Rodríguez Ferrer personificó con creces la majestad africana a través de su arte musical. Describiendo en sus temas el orgullo, sufrimiento y discriminación de la raza con su elegancia en tarima e imponente fuerza vocal mientras a la misma vez bailaba y tocaba percusión menor, Pete alcanzó la cumbre como líder.

“El Conde Negro,” un sabroso son montuno, es la carta de presentación de Pete, marcando su territorio como La Realeza de la Salsa. “Babaila,” por su parte, narra la historia de un niño separado de su familia a la fuerza y vendido esclavizado, mientras “Un Toque Pa’ Yambao” es su homenaje a un esclavo que supo defender lo suyo.

El propio Pete aprendió a defender lo suyo tan pronto llegó a Nueva York. Comienza como bongosero en el cuarteto de su padre, pero al morir éste es enviado a la gran urbe en plena adolescencia donde, viviendo en la 104 y 1ra avenida en East Harlem, conoció la línea divisoria entre negros (de la calle Lenox a la 7ma avenida) e italianos (de Pleasant a la 3ra). A su salida de escuela superior es enlistado y conoce personalmente el racismo puro mientras servia como paracaidista en el Sur segregado. Allí se abrazó fuertemente a su identidad afro-boricua mientras combatía la humillación de restaurantes, tiendas y baños segregados.

Con “Los Compadres,” de la mano de su compadre en la vida real Johnny Pacheco, El Conde realza la importancia del rol de padrino. En el disco se omiten estratégicamente los créditos de los músicos y arreglistas, so no se especifica si la segunda voz en el coro es la de Justo Betancourt o Adalberto Santiago y si la tercera la hace el tresista Charlie Rodríguez. De todos modos, el arrollador montuno y el solo de tres en este tema culminan con un motivo boricua, reafirmando la tesis de Pacheco: tres de café (Cuba) y dos de azúcar (Puerto Rico) fueron la raíz básica de la salsa neoyorquina.

Aparte de la música bailable, los dos boleros incluidos aquí enfatizan la potente voz de El Conde, siempre afinada y en tiempo.

Un año antes de su muerte, tuve el privilegio de alternar con Pete con un pequeño grupo de bomba y plena. El no solo estuvo feliz de que estuviese envuelta de nuevo en la música, pero a la misma vez lamentaba las pocas veces que pudo cantar sus ritmos nativos en formato bailable, pues lo que mandaba en Fania era el sonido de conjunto afro-cubano que popularizó Pacheco. Compartimos esa noche y hablamos largo y tendido sobre los maestros cubanos y boricuas que marcaron la ruta a seguir en esta música. Me dijo que en su próximo disco iba a incluir su folclor boricua, pero el destino no le dejo completar esa promesa y El Conde falleció antes de culminar ese ciclo en su carrera.

Creditos:

Coros - Johnny Pacheco, Adalberto Santiago, Raymond Castro,Roberto Torres

Productor - Jerry Masucci.
Director De Grabación - Johnny Pacheco
Arreglos - Bobby Valentin (“Blanca Paloma”, “Perdon Y Olvido”,
”Fiesta En El Cielo”, “Lo Quiso Dios”), Jose Febles (“Los Compadres”, “Soy Guajiro De Verdad”), Louie Cruz (“ Un Toque Pa' Yambao”, “Sombras Que Paso”), Louie Ramirez ( “El Conde Negro”)
Ingeniero - Jon Fausty
Diseño De La Caratula Original - Izzy Sanabria, Walter Velez (WE-2 Graphics Designs Inc.)
Fotografia De La Caratula Original - Tom Monaster
Fotografia Original de Contra Caratúla - Lee Marshall
Grabación - Good Vibrations Sound Studios

Escrito por Aurora Flores