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Yomo Toro

Yomo Toro, master of the cuatro (Puerto Rico’s 10-stringed, guitar-like instrument) has been a beloved cultural icon and musical maestro for more than forty years. A resident of New York City since 1956, he has never lost his jíbaro spirit and his delightful presence has pleased thousands of fans throughout the world, while his spectacular playing has astounded audiences throughout his lengthy and varied career.

Our collection opens with a greeting from Yomo himself, right off of his telephone answering machine! This uniquely “Yomo” moment, introducing us to his world of ebullient humor and musical whimsicality, was recorded by longtime friend Verna Gillis for the album El Espiritu Del Jíbaro.

Born in the town of Ensenada, in the Guanica municipality in Puerto Rico, Yomo’s father, also a cuatro player, was his first teacher. By the time he was a teenager Yomo was playing with many popular local groups, such as Los Delfis Del Sud. In 1953 he went to New York with Bury Cabán y Los 4 Aces and, after three years of going back and forth, finally settled in New York for good, in a humble apartment near Yankee Stadium, in the Bronx.

Throughout the ‘60’s Yomo played with groups such as Los Panchos and Ramito. His first solo recordings, such as Alma de Ramito for the Cotique label, reflect a thorough knowledge of Latin music: the trumpets in “Las Chismosas” are reminiscent of mariachi, and the rhythm is the lilting 6/8 of Argentine chacarera.

But even as Yomo performed the sentimental music of the time, beneath this conventional exterior lurked an adventurous spirit, ready to try anything from rock and roll to classical to disco to bluegrass. And it was the fever of Fania in the late ‘60’s and early ‘70’s that finally brought out this creative aspect of Yomo Toro.

In 1970 Yomo was invited to join Willie Colón and Hector Lavoe on their landmark Christmas release, Asalto Navideño. This groundbreaking album fused the music of the traditional Puerto Rican Christmas with the new wild urban salsa. On tracks such as “Aires De Navidad”, the ringing sound of Yomo’s cuatro mingled with the raw sound of the trombones and percussion, adding a note of nostalgia, a feeling of connection with the island home within the cold New York City winter. This album, with its non-Christmas-related hit, “La Murga Panameña”, became one of the best-selling salsa albums of all time. The following year Willie produced the follow-up album Asalto Navideño Volume 2. Also extremely popular, this album contains the wonderful Christmas track “Doña Santos”, whose traditional elements such as aguinaldos and seis are belied by a wacky album cover featuring Yomo as Santa, with Hector Lavoe and Willie Colón as Santa’s elves.

Several years later, in 1979, Yomo and Hector Lavoe reunited to record Feliz Navidad with Daniel Santos and Johnny Pacheco. Apart from its musical qualities, this album’s cover takes Fania’s artwork another step further into surrealism: Yomo dressed as Santa Claus hovers over Hector Lavoe, an enormous half-naked baby in a baby carriage. These three recordings fully established Yomo as the “King of Christmas” for the Puerto Rican people, a title he has comfortably carried for over thirty years.

As a member of the Fania All Stars, Yomo became part of a unique tribe which included Willie Colón, Hector Lavoe, Johnny Pacheco, Bobby Valentín, Roberto Roena, Ray Barretto, Larry Harlow, Cheo Feliciano and Ismael Miranda, artists whose souls were on fire with a new sound. When the Fania All Stars formed in 1971 he was an official member of the band, touring throughout the world.

He also recorded two solo albums for Fania Records: Romantico (featuring the iron-clad voice of his old friend Dalia Silva) and Música Para El Mundo Entero. Romantico brings Yomo back to his sentimental roots, weaving melodic improvisations around harmony-laden boleros, while Música Para El Mundo Entero is playful and experimental. This album features “Yomo Y La Evolución”, a musical journey with stops at merengue, Cuban son, Mexican hat-dance, flamenco, calypso, pasillo ecuadoreano, and boogie-woogie, plus a taste of Yomo’s famous solo from “Quítate Tu”, one of the Fania All Stars’ most ubiquitous hits.

On these albums Yomo displays his talents as an original songwriter, particularly of romantic ballads such as “No Quiero Ser Tu Amante”. His compositions, such as “El Lechón De Cachete” have appeared on many albums and it is a mark of his modesty that his work as a songwriter is rarely mentioned.

Yomo’s work with Willie Colón peaked with the album The Good, The Bad, The Ugly. A transitional album for Willie Colón, this was the last time he would record with Hector Lavoe, introducing Rubén Blades as both singer and writer on this album. The cover has a Spaghetti Western theme, with Yomo (The Good), Willie (The Bad) and Hector (The Ugly) dressed Pancho Villa-style. The danzón instrumental, “Doña Toña,” is dedicated to Willie’s grandmother and sets Yomo’s tuneful cuatro among elegant trombone and percussion arrangements.

In the late ‘80’s Yomo’s career took an important turn when he began to release solo albums on Chris Blackwell’s Island Records’ Mango imprint. Steered by world music producer/ pioneer Verna Gillis, with whom he shared a love of fusing diverse styles, Yomo recorded three albums as a “world music” artist. Funky Jíbaro, Gracias and Noveleo all reflect Gillis’ and Yomo’s never-ending search for common ground between different genres: disco, rock and roll, flamenco, reggae, all appear on these albums with varying degrees of success. Within this period he also recorded with stars such as Harry Belafonte, Paul Simon, David Byrne and Linda Ronstadt while maintaining his salsa chops with Larry Harlow and the Latin Legends and his own band featuring bassist Ruben Figueroa, Dalia Silva and other friends.

In 1996 Yomo recorded Celebremos Navidad for the independent label Ashé Records. Inspired by Asalto Navideño, producers Rachel Faro and Sammy Figueroa brought members of the legendary Puerto Rican band Batacumbele such as Jerry Medina, Eric Figueroa and Cachete Maldonado together with some of New York’s greatest salsa musicians such as Joe Santiago, Bobby Allende, Papo Vasquez, Jorge Gonzáles and Ralph Irizarry. Putting a modern sound to the traditional songs, Yomo still considers this his best album to date.

Since then he has continued to record and perform at a prodigious rate, with Larry Harlow and the Latin Legends Band, Marc Anthony, Gloria Estefan and many others. The Smithsonian Museum in Washington DC created an exhibit for him and a statue of Yomo stands in the plaza of his hometown. He appears regularly in the off-Broadway show “Sofrito”. His latest album, Espíritu Jíbaro, produced by longtime friend Verna Gillis, is an intriguing collaboration between Yomo and the extraordinary trombonist Roswell Rudd, supported by drummer Bobby Sanabria.

It is ironic that an artist who has brought so much joy to so many has had so much tragedy in his personal life. Plagued by bouts of depression, he has had to sustain the death of two of his children before their time. Since the death of his daughter at Christmas time in 2005, Yomo has performed his Christmas shows in black. This dark side is reflected in the song “Salve Mi Pueblo”, whose despairing words are in sharp contrast to the cheerful plena rhythm of the music.

And yet, Yomo always returns to the joyous energy of songs such as “Fuikiti” and “El Lechón De Cachete”. As all who know and love him are aware, Yomo’s buoyant and compassionate spirit always seems to rise above all chaos or sorrow. Yomo Toro is an inspiration and harbinger of joy in his music and his manner, truly embodying the spirit of “Sangre Latina”.

Compilation produced by Rachel Faro

Liner notes by Rachel Faro

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Yomo Toro, el maestro del cuatro (instrumento puertorriqueño tipo guitarra pero con cinco pares de cuerdas) ha sido una querida figura cultural y maestro musical por más de cuarenta años. Residente de la ciudad de Nueva York desde el 1956, nunca ha perdido su espíritu jíbaro y su encantadora presencia ha maravillado a miles de admiradores alrededor del mundo, a la vez que sus interpretaciones espectaculares han anonadado al público a lo largo de su larga y variada carrera.

Nuestra colección abre con un saludo del mismo Yomo, ¡de su máquina contestadota de teléfono! Este momento único de “Yomo”, que nos presenta su mundo de intenso humor alegre y música fantástica, fue grabado por su vieja amiga Verna Gillis para el álbum El Espíritu del Jíbaro.

Nacido en el pueblo Ensenada, en el municipio de Guánica en Puerto Rico, el padre de Yomo quien también tocaba el cuatro, fue su primer maestro. Ya para cuando alcanzó su adolescencia, Yomo tocaba con muchos de los grupos locales más populares como lo eran Los Delfis del Sud. En 1953 se fue a Nueva York con Bury Cabán y los 4 Aces y, después de tres años viajando de un lugar al otro, finalmente se estableció en Nueva York, en un modesto apartamento cerca del Yankee Stadium en el Bronx.

Durante los años 60, Yomo tocó con grupos tales como Los Panchos y Ramito. Sus primeras grabaciones como solista, tal como Alma de Ramito para la disquera Cotique, reflejan un profundo conocimiento de música latina. Asimismo, las trompetas en “Las Chismosas” nos recuerda los mariachi, y el ritmo es una chacarera candencioso a 6/8.

Pero aún mientras Yomo tocaba la música sentimental de la época, debajo de su exterior convencional se escondía su espíritu aventurero, listo para probar cualquier cosa desde el rock and roll hasta la música clásica, disco y bluegrass. Y fue la fiebre de Fania a fines de los ‘60 y principio de los ‘70 que finalmente hizo resaltar el aspecto creativo de Yomo Toro.

En 1970 invitan a Yomo a unirse a Willie Colón y Héctor Lavoe en su famosa producción navideña, Asalto Navideño. Este álbum innovador fusiona la música navideña tradicional puertorriqueña con la nueva salsa urbana desenfrenada. En temas como “Aires De Navidad”, el timbre del sonido del cuatro de Yomo se funde con el sonido áspero de los trombones y la percusión, añadiéndole una nota de nostalgia, un sentido de conexión con la isla nativa dentro del invierno frío de la ciudad de Nueva York. Este álbum, con su éxito no relacionado a la Navidad, “La Murga Panameña,” se convirtió en uno de los álbumes de salsa de mayor venta de todos los tiempos. Al año siguiente, Willie produjo un segundo álbum, Asalto Navideño Volumen 2. También sumamente popular, este álbum cuenta con el maravilloso tema navideño “Doña Santos,” cuyos elementos tradicionales tales como los aguinaldos y el seis quedan ocultos en una carátula medio loca donde se muestra a Yomo disfrazado de Santa, con Héctor Lavoe y Willie Colón como duendes de Santa.

Varios años después, en 1979, Yomo y Héctor Lavoe se reunieron para grabar Feliz Navidad con Daniel Santos y Johnny Pacheco. Aparte de sus calidades musicales, la carátula de este álbum lleva el material gráfico de Fania un paso más allá del surrealismo: Yomo disfrazado de Santa Claus se cerne sobre Héctor Lavoe, un bebé enorme medio desnudo en un coche de bebé. Estas tres grabaciones establecieron totalmente a Yomo como el “Rey de la Navidad” para los puertorriqueños, un título con el que ha cargado cómodamente por más de treinta años.

Como miembro de Fania All Stars, Yomo formó parte de una tribu única que incluía a Willie Colón, Héctor Lavoe, Johnny Pacheco, Bobby Valentín, Roberto Roena, Ray Barretto, Larry Harlow, Cheo Feliciano e Ismael Miranda; artistas cuyas almas estaban encendidas con un nuevo sonido. Cuando Fania All Stars se formó en 1971, él era uno de los miembros oficiales de la banda, haciendo giras alrededor del mundo.

También grabó como solista dos álbumes para Fania Records: Romántico (con la voz de hierro de su vieja amiga Dalia Silva) y Música Para El Mundo Entero. Romántico transporta a Yomo de regreso a sus raíces sentimentales, entretejiendo improvisaciones melódicas con armonías cargadas de bolero, mientras que Música Para El Mundo Entero es juguetón y experimental. Este álbum cuenta con “Yomo Y La Evolución,” una gira musical con paradas en el merengue, el son cubano, el baile del sombrero mexicano, flamenco, calipso, pasillo ecuatoriano y boggie-woogie, además de un toque del famoso solo de Yomo “Quítate Tú”, uno de los éxitos más reconocidos de Fania.

En estos álbumes Yomo muestra su talento como compositor de canciones, específicamente de baladas románticas como “No Quiero Ser Tu Amante”. Composiciones suyas tales como “El Lechón De Cachete” han aparecido en muchos álbumes y es una señal de modestia el que casi nunca se haga mención de su labor como compositor.

La labor de Yomo con Willie Colón culminó con el álbum The Good, The Bad, The Ugly. Éste fue un álbum de transición para Willie Colón ya que no sólo fue la última vez que grabaría con Héctor Lavoe, si no que también presentó a Rubén Blades como cantante y autor en este álbum. La carátula tenía un tema “western”, con Yomo (el bueno), Willie (el malo) y Héctor (el feo) vestidos al estilo de Pancho Villa. El danzón instrumental, “Doña Toña”, está dedicado a la abuela de Willie y coloca el melódico cuatro de Yomo entre los elegantes arreglos del trombón y la percusión.

Al final de los años 80, la carrera de Yomo tomó un nuevo y significativo rumbo cuando comenzó a producir álbumes como solista con la marca de Mango de la disquera Island Records de Chris Blackwell. Motivado por la productora/pionera de músicas del mundo, Verna Gillis, con quien compartió su amor de fusionar diferentes estilos, Yomo grabó tres discos como un artista de “músicas del mundo”. Funky Jíbaro, Gracias y Noveleo todas reflejan la búsqueda interminable de Gillis y Yomo por un terreno en común entre diferentes géneros: disco, rock and roll flamenco, reggae, todos aparecen en estos discos con una gran variedad de éxito. Durante este periodo, también grabó con estrellas como Harry Belafonte, Paul Simon, David Byrne y Linda Ronstadt a la vez que mantenía sus habilidades salseras con Larry Harlow and the Latin Legends y su propia banda con el bajista Rubén Figueroa, Dalia Silva y otras amistades.

En 1996 Yomo grabó Celebremos Navidad para la disquera independiente Ashé Records. Inspirados por Asalto Navideño, los productores Rachel Faro y Sammy Figueroa reunieron a los miembros de la legendaria banda puertorriqueña Batacumele como Jerry Medina, Eric Figueroa y Cachete Maldonado junto con algunos de los más grandes músicos de salsa de Nueva York como Joe Santiago, Bobby Allende, Papo Vázquez, Jorge Gonzáles y Ralph Irizarry. Dándole un sonido moderno a las canciones tradicionales, Yomo aún considera que éste es su mejor álbum hasta la fecha.

Desde entonces, ha continuado grabando y haciendo presentaciones a una velocidad prodigiosa, con Larry Harlow and the Latin Legends Band, Marc Anthony, Gloria Estefan y muchos otros. El Museo Smithsonian en Washington DC creó una muestra para él y hay una estatua erigida de Yomo en su pueblo natal. Aparece con regularidad en la presentación de off-Broadway “Sofrito”. Su álbum más reciente, Espíritu Jíbaro, producido por su vieja amiga Verna Gillis, es una colaboración de gran intriga entre Yomo y el extraordinario trombonista Roswell Rudd y el baterista Bobby Sanabria.

Es irónico que un artista que ha traído tanta alegría a tantas personas haya tenido tanta tragedia en su vida personal. Plagado por episodios de depresión, ha tenido que sufrir la muerte de dos de sus hijos antes de tiempo. Desde la muerte de su hija durante las navidades del 2005, Yomo ha hecho sus presentaciones de Navidad vestido de negro. Este lado oscuro se refleja en la canción “Salve Mi Pueblo”, cuya letra desesperada es un contraste agudo al ritmo de la plena alegre de la música.

Y así todo, Yomo siempre vuelve a la energía alegre de canciones como “Fuíkiti” y “El Lechón De Cachete”. Tal como lo saben todos quienes lo conocen y lo quieren, el espíritu optimista y compasivo siempre parece elevarse de todo el caos o pena. Yomo Toro es una inspiración y representante de la alegría de su música y su actitud, realmente personifica el espíritu de la “Sangre Latina”.

Compilación producida por Rachel Faro

Notas discográficas por Rachel Faro

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