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Pete “El Conde” Rodriguez

No wonder they called him “The Count” - Pete “El Conde” Rodríguez was one of the most gentlemanly singers that Afro-Caribbean music has ever known. True, he could be appropriately rough and gritty in the process of generating some serious salsa combustion, but he never lost his aristocratic demeanor in the process. With a perennial smile of contentment in his face, The Count was always in control of the swing.

Other salsa vocalists like Hector Lavoe and La Lupe were edgier and more idiosyncratic. El Conde was reliable to a fault. He never made a bad record.

Much like the Fania label itself, he found success by bridging together the worlds of Cuba and Puerto Rico. The son of a carpenter and amateur musician, he was a native of Ponce and spent the first years of his life in la Isla del Encanto (The Enchanted Island), until his mother shipped him to New York in search of better horizons.

His phrasing had the unique boricua flavor that distinguishes every Puerto Rican singer from Ismael Rivera to Cheo Feliciano. But El Conde found success by embracing the raw vocal style of quintessential Cuban crooners like Beny Moré and Miguelito Cuní, while favoring material that paid reverential tribute to the sweet afro-pop confections of La Sonora Matancera.

El Conde's career will be forever associated with another tropical legend, Dominican bandleader and Fania co-founder Johnny Pacheco. It was Pacheco - who spotted El Conde singing with pianist Johnny Soler at local club Los Panchos - who invited him to become part of his band.

Rodríguez began his collaboration with Pacheco on the 1963 release Suavito for the Alegre label. Most importantly, he was the lead vocalist on the 1964 LP Cañonazo, the first release on the Fania label and the session that marked Pacheco's momentous transition from the innocence of Cuban charanga to the traditional conjunto format à la Sonora Matancera. Pacheco, who has worked with renowned singers such as Celia Cruz, Rolando Laserie and Héctor Casanova, has always stated that El Conde was his favorite singer.

We begin our anthology of Pete 'El Conde' Rodríguez highlights with "Alto Songo," an old fashioned hit single from the 1964 album Pacheco At The New York World's Fair. Notice the understated elegance in the sonero's delivery, as well as the catchy chorus of this musty Cuban standard.

"La Esencia del Guaguancó” is a huge leap forward in terms of swing and the tightness of the arrangement. El Conde adds fuel to the fire; his timing is implacable here, and the composition (an original gem by Puerto Rican songwriter Tite Curet Alonso) leads us into a salsa dancer's paradise. El Conde continued performing extended versions of this song in his concerts until his death.

Another massive hit from the duo, "Dulce Con Dulce" includes sharp touches of bongo, a swirling trumpet melody and a devastating chorus. It is culled from the 1971 session Los Compadres, the record whose title and hilarious cover photo generated the compadres (“partners”) mystique, portraying Pacheco and his lead singer as best friends and musical partners for life.

The hypnotic "Primoroso Cantar" is from the 1973 session Tres De Café Y Dos De Azúcar, considered by many as the very best of the duo's many collaborations.

Following a trend that has become a cliché with popular salsa bands, El Conde felt the urge to leave the safety of Pacheco's combo and embark on a solo career. Surprisingly, the split was anything but acrimonious, and Pacheco is actually the musical director on El Conde, the singer's 1974 solo debut. The album includes strong numbers such as the autobiographical "El Conde Negro" and "Fiesta En El Cielo," a wonderful example of the crooner's majestic touch when it came to interpreting smoldering boleros.

From that moment on, El Conde would alternate his blossoming solo career with the occasional reunion record with Pacheco. It is hard to distinguish between both, since his solo output followed, for the most part, the rootsy conjunto revival championed by Pacheco.

El Conde would experience his biggest commercial success in 1976 with the seminal LP Este Negro Sí Es Sabroso. Boosted by a tight band and brilliant Tite Curet Alonso compositions, the record is seamless from start to finish. The opening track "Catalina La O" is to this day one of the hits that defined the very essence of the '70s salsa explosion. Also from that session, "Pueblo Latino" delivers a moving call for unity among Latinos: a sociopolitical message in the guise of a hypnotic groove.

Even though he enjoyed the riches and fame of an acclaimed salsero, El Conde's early life was seeped in sadness: the death of his father when he was still a child; the racism that surrounded him during most of his youth; and a painful struggle to establish himself as a respected musician. This may explain why so much of the singer's repertoire is melancholy by nature.

Culled from the 1979 Soy La Ley album, "Recuerdos De La Escuela" is a bittersweet tune whose upbeat cowbell beat contrasts the nostalgic lyrics about returning to his hometown and wondering whatever happened to his old classmates. Richly layered and deceptively complex, it is one of the standout tunes from El Conde's later albums.

Our journey comes to an epic conclusion with a particularly lush number recorded with Celia Cruz for the 1980 Fania All Stars session Commitment. "Encántigo" has the gritty vocalizing that one would expect from a duet involving these two soneros. But it also boasts a near-baroque string arrangement characteristic of the over-the-top productions that Fania recorded in the late '70s. The clash between authentic rumba beats and orchestral grandeur is particularly satisfying.

Pete “El Conde” Rodríguez died in his sleep on December 1, 2000. He had remained active until the very end, recording a track for Tito Puente's last album (Masterpiece, the timbalero's collaboration with keyboardist Eddie Palmieri) and doing the occasional live performance with various lineups of the Fania All Stars. To this day, his unassuming demeanor and fiery soneos are sorely missed.

Written by Ernesto Lechner

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No es casualidad que lo llamaran El Conde. Pete 'El Conde' Rodríguez fue uno de los cantantes más caballerosos que haya conocido la música afrocaribeña. Es verdad que podía ser intempestuoso cuando se trataba de generar fiebre salsera. Pero al hacerlo, nunca perdió su estilo aristocrático. Con una sonrisa de alegría perpetua en su rostro, El Conde siempre tuvo un control absoluto del swing.

Otros cantantes de salsa como Hector Lavoe y La Lupe fueron rebeldes e idiosincrásicos. El Conde, por otro lado, era un hombre de confianza. Nunca grabó un disco mediocre.

Al igual que la disquera Fania, El Conde conoció el éxito creando un puente entre Cuba y Puerto Rico. Hijo de un carpintero y músico aficionado, fue oriundo de Ponce y pasó los primeros años de su vida en la ‘isla del encanto’, hasta que su madre lo envió a Nueva York en búsqueda de nuevos horizontes.

Su fraseo tenía ese mismo sabor que distingue a todos los cantantes puertorriqueños, desde Ismael Rivera hasta Cheo Feliciano. Pero El Conde se hizo famoso adoptando el estilo vocal de importantes intérpretes cubanos como Beny Moré y Miguelito Cuní, eligiendo canciones que le rendían homenaje al dulce pop tropical de La Sonora Matancera.

La carrera del Conde será siempre asociada a otra leyenda tropical, el director de orquesta dominicano y co-fundador de la Fania, Johnny Pacheco. Fue Pacheco que descubrió al Conde cantando con el pianista Johnny Soler en un club llamado Los Panchos, y que lo invitó a unirse a su banda.

La colaboración con Pacheco comenzó en el disco Suavito de 1963 para la disquera Alegre. Un año después, El Conde fue el cantante principal de Cañonazo, el LP debut para Fania, y la sesión que marcó la transición de Pacheco entre la inocencia de la charanga cubana y el formato de conjunto al mejor estilo de la Sonora Matancera. Pacheco, que ha trabajado con cantantes de la talla de Celia Cruz, Rolando Laserie y Héctor Casanova, ha dicho públicamente que El Conde era su vocalista preferido.

Damos comienzo a esta antología con "Alto Songo", un éxito cosecha 1964 del disco Pacheco At The New York World's Fair. Observen la sutil elegancia en la interpretación del sonero, así como el pegajoso coro de este simpático tema cubano.

"La Esencia del Guaguancó" es un gigantesco salto hacia adelante en términos de puro swing y la maestría de su orquestación. El cantante le agrega combustible al fuego – su sentido rítmico es implacable y el tema en sí, compuesto por el inigualable Tite Curet Alonso, es una delicia para los bailadores. El Conde continuó presentado versiones extensas de esta canción hasta el final de su carrera.

Otro gran éxito del dúo, "Dulce Con Dulce" incluye agudos golpes de bongó, una cadenciosa línea de trompeta y un coro devastador. Proviene de la sesión Los Compadres, el disco de 1971 cuyo título y el humor de su portada generaron la mística de los compadres, presentando a Pacheco y su cantante como eternos amigos y socios musicales.

El hipnótico "Primoroso Cantar" pertenece al LP de 1973 Tres De Café Y Dos De Azúcar, que muchos consideran como el mejor disco del dúo.

Siguiendo una tendencia que se convirtió en lugar común para las orquestas de salsa que habían ganado un nivel envidiable de fama, El Conde sintió la necesidad de abandonar la seguridad del grupo de Pacheco para iniciar una carrera solista. Sorprendentemente, la separación no fue para nada hostil, y Pacheco terminó actuando como director musical en El Conde, el debut del cantante como solista en 1974. El disco incluye temas como el autobiográfico "El Conde Negro" y "Fiesta En El Cielo", un ejemplo de su estilo majestuoso para interpretar tórridos boleros.

Desde ese momento, El Conde alternaría su carrera solista con discos a dúo con Pacheco. Es difícil distinguirlos entre sí, dado que su obra como solista continúa el renacimiento del conjunto cubano que Pacheco tanto favorecía.

En 1976, El Conde disfrutaría de un éxito comercial sin precedentes con el LP Este Negro Sí Es Sabroso. Apoyado por una banda sólida y brillantes composiciones de Tite Curet Alonso, el disco incluye una de las canciones esenciales dentro de la explosión salsera de los '70: ‘Catalina La O’. Proveniente de la misma sesión, ‘Pueblo Latino’ es un emotivo llamado a la unión de todos los latinos: un mensaje sociopolítico oculto detrás de un ritmo hipnótico.

Pese a que disfrutó de la fama y las riquezas de una estrella de la salsa, los años juveniles de El Conde estuvieron repletos de tristeza: la muerte de su padre cuando era niño; el racismo que lo rodeó durante gran parte de su juventud; y la dolorosa lucha para ganar respeto como músico. Tal vez esto explique por qué gran parte de su repertorio es melancólico por naturaleza.

Proveniente del disco de 1979 Soy La Ley, "Recuerdos De La Escuela" es un tema agridulce cuyo ritmo de campana ofrece un fuerte contraste con su letra nostálgica sobre el regreso a la ciudad natal y la búsqueda de los viejos compañeros de clase. Una canción compleja y llena de texturas, es uno de los mejores momentos de la etapa posterior del sonero.

Nuestro viaje llega a un final épico con un número grabado junto a Celia Cruz para el álbum Commitment de Fania All Stars (1980). "Encántigo" tiene las voces chocolatosas que uno esperaría de un dúo de esta categoría. Pero también incluye un arreglo de cuerdas casi barroco, característico de las producciones grandilocuentes que la Fania presentó a fines de los '70. El choque entre auténticos ritmos de rumba y opulencia orquestal es especialmente satisfactorio.

Pete 'El Conde' Rodríguez falleció mientras dormía el 1 de diciembre del 2000. Permaneció activo hasta el final, grabando un tema en el último disco de Tito Puente (Masterpiece, la colaboración del timbalero con Eddie Palmieri) y presentándose en concierto con diversas alineaciones de Fania All Stars. El mundo de la salsa no es el mismo sin su personalidad humilde y sus impactantes soneos.

Escrito por Ernesto Lechner

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