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Machito

He is one of the most criminally underrated artists in the landscape of Afro-Caribbean music. A musical genius and mercurial bandleader whom Tito Puente himself called el maestro - the master. Now, this volume in the La Herencia series allows us to rediscover and cherish the legacy of Francisco Raúl Gutiérrez Grillo.

Everything about Machito was unique and different. He was one of the few Afro-Cuban singers who performed both coro (chorus) and inspiraciones (verses) within the same tune. He shared vocal duties with his sister, Graciela Pérez-Grillo, creating mellifluous harmonies that are instantly recognizable. Most importantly, Machito infused every song in his dozens of albums with an air of bonhomie. Once you discover the warmth and giddy sense of humor that define his recordings, you will probably be hooked - just like the many Machito fans all over the world who get a smile on their faces with the simple mention of the man's name.

Born in 1908, Machito was the son of a cigar manufacturer. In 1937, he left his native Cuba for New York - a move that would change the history of Latin music. After working with tropical luminaries of the time such as Cuarteto Caney, Noro Morales and Xavier Cugat, Machito founded his own group, the Afro-Cubans, in 1940. Together with his brother-in-law and musical director Mario Bauzá, he was one of the pioneers of the Latin jazz movement - their track "Tanga" was just as groundbreaking as "Manteca," the historic collaboration between Dizzy Gillespie and Chano Pozo.

But to think of Machito simply as a Latin jazz musician would be a huge mistake. Yes, his 1957 album Kenya is one of the genre's most influential recordings. But Machito thrived in every tropical style imaginable: he recorded mambos and cha cha chas with unparalleled panache, but never forgot to include a steamy bolero in his repertoire. Boasting earth shattering performances by Graciela, Machito's boleros are some of the most transcendental examples of the genre. As decades passed, Machito made it a point to inform himself about the latest trends in music. He explored the bossa nova, Latin Soul and boogaloo fads.

The decade between the mid '50s and the mid '60s was a time of prodigious creativity for Machito and his orchestra. Its musicians and vocalists were at the peak of their powers, and they recorded copiously. It was also the time when the orchestras of Machito, Tito Rodríguez and Tito Puente competed against one other at the mythical Palladium - the temple of Afro-Cuban music in New York.

The tracks on this collection are culled mostly from the albums that Machito recorded for the Tico label during that period: classic LPs such as Sí Sí, No No (1956), the forgotten masterpiece Machito Inspired (1957), A Night Out (1960) and Tremendo Cumbán (1963).

The opening track in this anthology is an electrifying version of the classic Cuban tune "El Yerbero." Check out the tightness of the brass section, as well as the vocal exuberance of both Machito and Graciela. This is the kind of swing that only the few true masters of Afro-Caribbean dynamics can possess.

Included in Tremendo Cumbán, "Escúchame" is one of the few boleros where Machito can be heard sharing lead vocals with his sister. Their voices soar, backed by a silky big-band arrangement. Also from the same album, the inimitable "Franciscua Guajira" showcases Machito's eccentric sense of humor. After launching into the infectious chant "que sea como sea/que para bien sea," Machito and Graciela engage in a hilarious dialogue that also involves singer/songwriter Marcelino Guerra. The track fades out with the sound of Graciela's hearty laughter.

A sarcastic ode to the climatological pleasures of New York City, "Freezilandia" includes a touch of doo-wop vocal harmonies and a sweet mood of wide-eyed innocence about it - it is one of the orchestra's most endearing songs. The same doo-wop influence can be heard on Graciela's dreamy reading of the timeless bolero "Contigo En La Distancia."

The exotic "Heat Wave" is a lush instrumental cover of the 1933 Irving Berlin standard - from a 1959 LP devoted solely to Latinizing the Berlin songbook. Transposing American classics to tropical music was a popular stylistic device of the time, used with equal success by Tito Puente and Tito Rodríguez.

"Sopa de Pichón," which Machito composed himself, was one of his first big hits with the Afro-Cubans. The crisp version that we chose to include here is from the 1959 session Cha Cha Cha At The Palladium.

In 1956, Graciela had caused a stir with the salacious (and somewhat overwhelming) "Sí Sí, No No." The singer would step into similar double-entendre territory again with the hit "Ay, José." It was included in the excellent 1963 LP Esta Es Graciela, which together with Intimo Y Sentimental, were Machito's last two releases for Tico - and an attempt to launch Graciela herself as the star of the Machito orchestra.

In the mid '70s, Machito would take a decision that remains puzzling to this day. In an attempt to compete with the smaller salsa combos of the time, he downsized his group, leaving behind both Graciela and Mario Bauzá. "I don't know what got to him," says Graciela from her New York apartment, with sadness in her voice. "To this day, there is no explanation for what he did."

Machito carried on, recording with former Eddie Palmieri vocalist Lalo Rodríguez. By the early '80s, his sound had embraced the contemporary salsa aesthetics that he himself had helped develop. The closing track on this anthology, "Soy Salsero," draws a full circle - from Afro-Cuban jazz pioneer to salsa star.

El maestro Machito passed away in 1984, after suffering a heart attack during a performance at the London jazz club Ronnie Scott's. Musically, he was still at the top of his game.

We hope that the 16 tracks in this compilation will inspire you to delve deeper into the Machito discography. Together with the inimitable Graciela, he represents the very essence of Latin music - its warmth, spiritual generosity and life affirming joy.

For more information about this artist visit the wikipedia site by clicking here.

Es uno de los artistas más injustamente subestimados de toda la música latina. Un genio musical y carismático director de orquesta a quien el mismísimo Tito Puente llamaba "el maestro". Ahora, esta nueva entrega en la serie discográfica de La Herencia nos permite redescubrir y atesorar el legado de Francisco Raúl Gutiérrez Grillo.

Machito era un músico distinto. Uno de los pocos cantantes afrocubanos que interpretaban tanto los coros como las inspiraciones de una misma canción. Compartía la voz principal con su hermana, Graciela Pérez-Grillo, generando melodiosas harmonías que se reconocen al instante. Además, Machito le inyectaba a todas sus canciones un sentimiento de alegría que enternece el corazón. Al descubrir la calidez y el sentido del humor que definen sus grabaciones, resulta imposible olvidarlo - como todos los fanáticos de Machito alrededor del mundo que sonríen con la simple mención de su nombre.

El hijo de un fabricante de cigarros, Machito nació en 1908. En 1937, dejó su Cuba natal para trasladarse a Nueva York - un viaje que cambiaría el curso de la música latina. Después de trabajar con luminarias de la época como el Cuarteto Caney, Noro Morales y Xavier Cugat, Machito fundó su propio grupo, los Afro-Cubans, en 1940. Junto a su cuñado y director musical Mario Bauzá, fue uno de los pioneros del jazz latino - su tema "Tanga" fue tan importante para el género como "Manteca", la histórica colaboración entre Dizzy Gillespie y Chano Pozo.

Pero sería un grave error pensar en Machito simplemente como un músico del Latin jazz. Sí, su disco de 1957 Kenya es una de las grabaciones clave del género. Pero Machito triunfó en todos los formatos tropicales: grabó mambos y cha cha chas con furor, y nunca se olvidó de incluir un cadencioso bolero en su repertorio. Gracias a las volcánicas interpretaciones de Graciela, los boleros de Machito son de los más trascendentales del género. A medida que pasaron las décadas, Machito se mantuvo informado de las modas musicales del momento. Exploró la bossa nova, el Latin Soul y el boogaloo.

La década entre la mitad de los '50 y la mitad de los '60 fue una época de prodigiosa creatividad para Machito y su orquesta. Sus músicos y cantantes estaban en la plenitud de su talento, y lo aprovecharon grabando constantemente. Durante esta época, las orquestas de Machito, Tito Rodríguez y Tito Puente competían entre sí en el mítico Palladium - templo neoyorquino de la música afrocubana.

Los temas de esta colección provienen mayormente de los discos que Machito grabó para la Tico durante esos años: LPs clásicos como Sí Sí, No No (1956), la obra maestra Machito Inspired (1957), A Night Out (1960) y Tremendo Cumbán (1963).

El tema de apertura de esta antología es una versión electrizante del clásico cubano "El Yerbero". Para deleitarse con el poderío de la sección de vientos, y la exuberancia vocal de Machito y Graciela. Nos encontramos aquí con el tipo de swing que poseen sólo los verdaderos maestros de la estética afrocubana.

Proveniente del LP Tremendo Cumbán, "Escúchame" es uno de los pocos boleros donde escuchamos a Machito compartir la voz principal con su hermana. Sus voces derrochan pasión, acompañadas por un aterciopelado arreglo para big-band. Del mismo disco, el inimitable "Franciscua Guajira" exhibe el sentido del humor típico de Machito. Después de comenzar con el contagioso cántico de "que sea como sea/que para bien sea", Machito y Graciela comparten un diálogo desopilante que también involucra al cantautor Marcelino Guerra. El tema concluye con el sonido jocoso de una risotada de Graciela.

Una oda sarcástica a las bondades climatológicas de Nueva York, "Freezilandia" sobresale por sus harmonías vocales doo-wop y un dulce clima de inocencia - es una de las canciones más entrañables de la orquesta. La influencia del doo-wop aparece también en el embrujo del bolero "Contigo En La Distancia" y la descollante interpretación de Graciela.

El exótico "Heat Wave" es una opulenta versión instrumental del tema que Irving Berlin compuso en 1933 - de un LP de 1959 dedicado exclusivamente a latinizar el cancionero de Berlin. El concepto de trasladar clásicos estadounidenses a la música tropical estaba de moda en ese momento, y fue utilizado con éxito por Tito Puente y Tito Rodríguez.

"Sopa de Pichón", composición del mismo Machito, fue uno de sus primeros éxitos con los Afro-Cubans. La versión que incluimos aquí proviene de la sesión de 1959 Cha Cha Cha At The Palladium.

En 1956, Graciela había causado furor con una canción lujuriosa (y ligeramente histérica) titulada "Sí Sí, No No". La cantante coquetearía nuevamente con el doble sentido en el éxito "Ay, José." Apareció en el excelente LP de 1963 Esta Es Graciela, que, junto con Intimo Y Sentimental, fueron los últimos discos de Machito para la Tico - y un intento de lanzar a Graciela como la estrella principal de la orquesta.

A mediados de los años '70, Machito tomó una decisión que parece inexplicable hasta el día de hoy. Intentando competir con los conjuntos del momento, achicó su grupo, prescindiendo así de los indispensables Graciela y Mario Bauzá. "No sé qué le pasó", cuenta Graciela desde su casa en Nueva York - y la tristeza es palpable en su voz. "Hasta el día de hoy, no encuentro una explicación".

Machito continuó trabajando, grabando con el ex vocalista de Eddie Palmieri, Lalo Rodríguez. A comienzos de los '80, su sonido había incorporado la estética de la salsa contemporánea que él mismo ayudó a crear. El tema que concluye esta antología, "Soy Salsero", cierra el círculo - de pionero de jazz afrocubano a estrella de la salsa.

El maestro Machito falleció en 1984, después de sufrir un ataque cardíaco durante un concierto en el club londinense de jazz Ronnie Scott's. Músicalmente, se encontraba todavía con su poderío artístico intacto.

Esperamos que los 16 temas de esta colección lo motiven a explorar la discografía de Machito. Junto a la incomparable Graciela, representa la esencia misma de la música latina - su calor, generosidad espiritual y optimismo desenfrenado.

Para obtener más información acerca de este artista visite la pagina de Wikipedia haciendo clic aquí.