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Johnny Colon

The fusion of Cuban son with pop, Soul, Rhythm & Blues and other African-American formats resulted in the quintessential New York genre known as boogaloo.

It was the first original offering created by the musicians from the Latin barrio, most of them of Puerto Rican origin. One of them was pianist, trombonist, singer and composer Johnny Colón.

Johnny ventured into the record business with Boogaloo Blues, an LP produced by George Goldner in 1966. Distributed by Cotique Records, the album sold about three million units worldwide.

Popularized by Puerto Rican pianist Pete Rodríguez, boogaloo was a resounding success. Rodríguez recorded “Micaela,” “I Like It Like That” and a number of other hits. Joe Cuba, Ricardo Ray, Ray Barretto and Puerto Rico's El Gran Combo recorded their own boogaloo tracks, creating a musical bridge between the mambo and '70s salsa.

In the mid-'60s, anyone who recorded a boogaloo was hip. Using a two-trombone combination that evoked the sound of Barry Rogers and José Rodrígues in Eddie Palmieri's La Perfecta, as well as a solid rhythm section that echoed Joe Cuba's sextet, Johnny established himself in the salsa circuit.

The winning formula of Boogaloo Blues resulted in a number of records for Cotique, including Boogaloo 67, Move Over, Portrait Of Johnny, Caliente De Vicio and Tierra Va A Temblar.

The secret of their success was not purely musical. The lightness of the lyrics at hand provided an escape from the national trauma created by the Vietnam War. Equally effective was the singing (in both English and Spanish) of Rafael “Tito” Ramos, whose phrasing brings to mind Cheo Feliciano. A few years later, Ramos would enlist backup vocalist Tony Rojas for the TNT Band, recording the hit single “Sabré Olvidar.”

“Boogaloo Blues,” the new hybrid enriched by the soulful beat that gave birth to rock and jazz, shatters the conventions of '60s orchestrations beginning with a piano solo by Johnny. His exquisite musicality and solos shine throughout this recording.

At a time when hundreds of youngsters found refuge in drugs, a track like “Mira Ven Acá” presents substance addiction as an escape from the realities of war and national mourning. “Mulata que bota candela,” the chorus sings, adding the expression “a capear,” which means to buy drugs in the subculture of drug trafficking.

The descarga, or jam session, another distinctive element of New York music in the '60s, appears frequently on this album - as well as the fusion of boogaloo with Afro-Caribbean beats such as bomba and guajira on tracks like “Mi Querida Bomba” and the classic “Guantanamera.” The latter is one of the record's best moments, together with the bolero “Judy.”

Johnny Colón was one of the artists who did not transcend the boogaloo era. In 1972, during the salsa explosion spearheaded by Fania Records, he founded the East Harlem Music School, where he teaches workshops on the history of salsa and its interpretation.

In January of 2008, Johnny Colón returned to music with an album titled Keeping It Real.

De la fusión del son cubano con el pop, el soul, el rhythm & blues y otros ritmos afroamericanos surgió la expresión niuyorquina del boogaloo.

Fue la primera oferta original de los músicos del Barrio Latino, la mayor parte de ascendencia puertorriqueña, como el pianista, trombonista, compositor y cantante Johnny Colón.

Johnny se asomó a la escena discográfica con “Boogaloo Blues”, un elepé producido por George Goldner en 1966 y que, distribuido por Cotique Records, asegura el artista que vendió alrededor de tres millones de unidades alrededor del mundo.

Y es que el boogaloo, popularizado por el pianista boricua Pete Rodríguez, fue un suceso musical. Rodríguez pegó “Micaela”, “I Like It Like That” y otros éxitos. Joe Cuba, Ricardo Ray, Ray Barretto y en Puerto Rico, El Gran Combo, incursionaron en el boogaloo, puente musical entre el mambo y la salsa de los 70.

A mediados de la década del 60 todo el que grabara boogaloo estaba en algo. Johnny, con la combinación de dos trombones que evocaban la sonoridad instituida por Barry Rogers y José Rodrígues en La Perfecta de Eddie Palmieri y la solidez de una base rítmica que recordaba el estilo del Sexteto de Joe Cuba, se estableció con firmeza en el ambiente.

En lo sucesivo la fórmula ganadora de “Boogaloo Blues” propició otros lanzamientos con Cotique, tales como “Boogaloo 67”, “Move Over”, “Portrait of Johnny”, “Caliente de vicio” y “Tierra va a temblar”, entre otros.

El secreto de su acogida, aparte de su musicalidad, consistió en sus letras livianas que, ayudaban a olvidar el trauma nacional de Vietnam. Igual de eficaces resultaron las interpretaciones bilingües del cantante Rafael “Tito” Ramos, de un registro y tesitura parecidos a los de Cheo Feliciano y quien un par de años después organizó con el cantante Tony Rojas el concepto TNT Band que escaló las listas de éxitos con el tema “Sabré olvidar”.

“Boogaloo Blues”, el nuevo híbrido enriquecido con el sentimental beat afroamericano que impartió vida al jazz y al rock, rompe el esquema introductorio de los arreglos musicales de los 60, iniciando con un solo de piano de Johnny, quien encabeza la sesión de grabación con otros solos y acompañamientos de exquisita musicalidad.

En una época donde cientos de jóvenes se refugiaron en las drogas, la presencia en la secuencia de un corte como “Mira ven acá” sustenta el problema de la adicción a las sustancias como una evasiva de la realidad de guerra y luto nacional. El coro entona el estribillo “mulata que bota candela” y luego cambia a la frase “a capear”, que en el argot de la subcultura del narcotráfico significa “comprar” la sustancia ilícita.